科学家“秘密”探讨合成人类基因组引争议

新华社华盛顿5月14日电 综述:科学家“秘密”探讨合成人类基因组引争议

新华社记者林小春

日前,超过130名科学家、律师与企业家在美国哈佛大学召开“秘密”闭门会议,探讨“在10年内合成一条完整的人类基因组”。与会者被要求不联系媒体,不在社交媒体上发帖,但事件遭两名科学家曝光,引发科学界轩然大波。

据美国媒体14日报道,本月10日在哈佛举行的这次会议,主题是探讨人类基因组计划的后续项目。人类基因组计划“读”出了人类的遗传物质,但现在科学家要进一步掌握把它们“写”出来的能力:使用化学物质从头开始合成人类基因组的全部约30亿个碱基对。

斯坦福大学副教授德鲁·恩迪也在受邀请科学家之列,但他拒绝出席,理由是他认为不应该在密室中讨论这种敏感事件。对此不满的恩迪与西北大学的劳里·佐洛思教授共同写了一篇质疑文章,曝光了这个“秘密”计划。

两人认为,合成人类基因组面临许多伦理问题,“比如,测序并合成爱因斯坦的基因组是否可行?如果可行,那么在细胞里制造、装配多少合适?又是谁来制造、控制这些细胞?”

还有人担心,如果合成出人类基因组,那么通过克隆等方法就有可能用它们造出没有生物学意义上父母的人类,从而挑战“人类定义”这个最根本的哲学问题。

针对种种批评,会议组织方发布了一份声明予以澄清,主要意思有两点。首先,会议的主题是讨论在细胞里构建、测试大型基因组,这是认识基因组这个生命蓝图的下一篇章,也是最近几年学术界探讨的内容。此前的讨论重点在于合成、测试酵母与细菌的基因组,最近的重点则是讨论构建大型基因组。

第二,此前的讨论会之后都会很快公布一份会议报告,但这次会在一份科学期刊上发表论文,因为在期刊发表论文要经过同行评审,在发表之前不适合公开讨论,所以才要求与会者不联系媒体,不在社交媒体上发帖。论文发表时,还会一同公布此次会议的录像,“在发表这份论文与会议内容前,我们认为没有新闻可以报道”。

哈佛大学教授乔治·丘奇是此次会议的组织者之一。他对《纽约时报》表示,人们误解了此次会议的目的,他们不是要造人而是要合成细胞,且不仅限于合成人类基因组,“他们(外界舆论)描绘的画面,我认为代表不了这个项目”。

从成本上看,合成人类基因组正在变得可行。恩迪与佐洛思说,得益于新技术的出现,组装基因组的成本已从2003年一个碱基对4美元降至现在的3美分。这意味着合成人类基因组的成本从120亿美元降至9000万美元。照此趋势下去,20年内这一价格将降至约10万美元。

事实上,早在2010年,美国基因组研究先驱克雷格·文特尔领导的团队就合成了包含约100万个碱基对的细菌基因组,并移植到另一种细菌里,制造出一种合成细胞。这是在世界上首次制造合成生命,当时曾引起科学界轰动。

纽约大学医学中心的生物学家杰夫·伯克是哈佛会议的另一名组织者,他带领的研究小组在2014年成功合成了更复杂的酵母的一条染色体,把合成生物学再向前推进一步。

那么,如果合成人类基因组真的成为现实,它的意义何在?亚利桑那州立大学助理教授卡梅拉·海恩斯评价说,这将推进我们对生命的了解。从技术层面说,合成人类基因组将提供疾病研究模型,医学研究可以利用培养皿里的合成细胞来进行,而无需来自人类志愿者或动物的细胞。

威斯康星大学麦迪逊分校助理教授克里斯·萨哈同样认为,合成人类基因组如果成为现实,将产生革命性的影响,带来许多潜在应用,比如用来合成微生物工业用的化学与生物成分,生产用于治疗癌症与组织再生等用途的人类细胞等。

会议组织方的声明称,合成生物学是“应对社会在保健、农业与环境方面面临的主要挑战的一条途径”,总而言之离“合成人”还很遥远。

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